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Pescadores de plástico en el Nilo | Clima

Amanece en El Cairo cuando los primeros rayos de sol se filtran a través de la niebla matutina sobre el Nilo. Islas de distintos tamaños –algunas desarrolladas, otras no tanto– emergen al anochecer y muchos pescadores inician su jornada.

Arafa Saber y su hermano Muhammad reman en silencio por las tranquilas aguas. El río ahoga los sonidos de una caótica ciudad de más de 20 millones de habitantes que comienza a despertar. Con cuidado, lanza su red y recoge su pesca. “Mi padre era pescador y después de su muerte tuve que cuidar de mi madre, así que comencé a hacer lo mismo”, dice. Pero a diferencia de su padre, este hombre de 37 años, que lleva más de 25 años pescando, no sólo intenta pescar en el agua, sino que también intenta aumentar la cantidad de plástico.

Saber vive en la isla de Qursaya, de dos kilómetros de largo, donde viven unas cinco mil personas, y se asienta en las aguas del Nilo, un poco más al norte, como las islas vecinas de Dahab y Warakh. Muy lento desde la inquieta megaciudad. Muchos de los vecinos de los hermanos son originarios del campo del sur de Egipto, donde han estado pescando o cuidando ganado durante generaciones. Sin embargo, en los últimos años la presencia de peces en el río ha ido disminuyendo debido a la contaminación, por lo que la recogida de plástico se ha convertido en una actividad habitual entre los pescadores de estas islas. «Ahora mismo estoy más centrado en recoger plástico que en pescar, pero también en limpiar el río», afirma Sabre.

Un estudio de 2019 del Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) concluyó que Egipto es responsable del 40% de los desechos plásticos vertidos en el mar Mediterráneo, algunos de los cuales provienen directamente del Nilo. En total, el país tira anualmente 1,3 millones de toneladas de plásticos sin tratar, según sugiere una investigación.

El 30 de noviembre, Arafa Sabre recupera todo tipo de residuos del Nilo, como este 'pez' de botella de plástico.
El 30 de noviembre, Arafa Sabre recupera todo tipo de residuos del Nilo, como este ‘pez’ de botella de plástico. Javier Jennings Moso

Los peces que viven en el Nilo son las víctimas directas de este problema. Aunque no se han realizado estudios exhaustivos, una investigación a pequeña escala en 2020 aisló y examinó el tracto digestivo de una muestra de dos especies diferentes de peces del Nilo comprados a comerciantes en El Cairo. El estudio encontró que más del 75 por ciento contenía microplásticos, uno de los niveles más altos del mundo.

En un esfuerzo por combatir esta invasión, un grupo de egipcios comenzó a organizar reuniones semanales en El Cairo para limpiar las aguas del Nilo. Pero la magnitud del desafío era enorme. En 2018 decidieron impulsar la iniciativa Verinyl comprando plástico recogido del río por las comunidades pesqueras de las islas. “Cuando nació el proyecto del plástico, yo trabajaba como pescador, así que decidí intentarlo para aumentar mis ingresos y limpiar el río”, explica Sabre. «Antes el Nilo era un lugar muy sucio», recuerda el pescador, «ahora hay una gran diferencia, no del 100%, sino del 1.000%. Hay más peces, el Nilo está más limpio, el olor es mejor, todo».

Arafa Gabor, un pescador de 50 años nacido y criado en la isla Warakh, al norte de El Cairo, fue el primero en sumarse al proyecto. Comenzó a pescar en el Nilo en su primer año de escuela primaria y bajo el ala de su padre, un líder pesquero local. Gaber señala que la contaminación del río empezó a ser un problema hace 25 o 30 años, y dice que la falta de ingresos y las perspectivas de futuro de su profesión lo llevaron a incorporarse al negocio de la pesca con plástico.

La investigación examinó dos especies de pescado del Nilo compradas a comerciantes en El Cairo y descubrió que contenían más del 75 por ciento de microplástico, uno de los niveles más altos del mundo.

“Tenemos hijos y queremos que reciban educación. Por eso nos registramos. «Me gusta mejorar el Nilo porque al principio la gente se beneficiaba de él como pescadores, pero cuando empezó a contaminarse mucho, afectó al medio ambiente y a los peces, porque los productos de plástico no son fáciles de (degradar)», explica Gabor. . Es el responsable de recoger el plástico recogido por los pescadores de la isla Waraq y transportarlo hasta Khursaya, donde se encuentran las instalaciones de Verinil. Una vez allí, se separan los residuos, se quitan las tapas de las botellas y se compactan, explica Hana Tohami, responsable de sensibilización de la iniciativa. La mezcla de plástico de baja calidad se envía gratuitamente a una empresa en Asyut, a 400 kilómetros de El Cairo, donde se convierte en un combustible alternativo, mientras que el plástico de alta calidad se vende a una fábrica de reciclaje en El Cairo. Actualmente, más de 100 pescadores de distintas partes de Egipto recogen plástico del Nilo. Recogen entre 20 y 30 toneladas al mes, afirma Tohami.

Para brindar más oportunidades a los residentes de Khursaya, parte del plástico extraído del Nilo (después de su procesamiento) se utiliza en un taller atendido a tiempo completo por más de 20 personas, la mayoría de las cuales son mujeres. Allí, las bolsas de plástico recicladas cobran nueva vida para producir carcasas de ordenadores y otros bienes.

«Antes el Nilo era un lugar muy sucio», recuerda el pescador, «ahora hay una gran diferencia, no del 100%, sino del 1.000%. Hay más peces, el Nilo está más limpio, el olor es mejor, todo».

Arafa Sabre, pescador

Umm Kamel, un pescador de 48 años de Qurzaya, fue una de las cuatro mujeres que comenzaron a trabajar en las instalaciones cuando abrieron hace más de tres años. En ese momento, la situación de su familia se había vuelto grave. «Las mujeres en Kursaya (normalmente) no trabajan, sus maridos son pescadores, por lo que no hay suficientes ingresos», dice Umm Kamel, que trabaja principalmente como costurera. “Trabajar aquí abrió nuestro hogar, la educación de nuestros hijos y una vida estable, (vivimos) bajo mucho estrés. Gracias a Dios, ahora todos estamos mejor”, dice.

Arafa Gabor clasifica las botellas recuperadas del Nilo en el marco de la iniciativa Verinile.
Arafa Gabor clasifica los viales recuperados del Nilo en la iniciativa Verinile.Javier Jennings Moso

“Después de la apertura de la empresa, nos benefició a nosotros y a mucha gente”, admite Umm Donia, otra residente de Khursaya, que empezó a trabajar en el taller gracias a los escasos ingresos que ganaba su marido. “Espero que siga creciendo porque todavía hay mucha gente necesitada en la isla (…) La mayoría de nuestros hombres son pescadores. Un día (mi marido) me trajo ocho libras (de pescado), otro día dos libras. Un día fue a pescar y no había nada”, recuerda la madre de cuatro niños en edad escolar.

Sabiendo que los pescadores de El Cairo por sí solos no pueden afrontar el titánico desafío de limpiar de plástico el vasto río Nilo, Verinile espera que la iniciativa lanzada en la capital egipcia pueda replicarse en otras ciudades del país. Canal estrecho formado por un río hasta desembocar en el mar Mediterráneo. “Intentamos que todos los modelos sean sostenibles y queremos que el impacto continúe. Por eso nos estamos expandiendo a otras ciudades. Empezamos en Asyut y ahora buscamos pescadores en Menya (una ciudad a 250 kilómetros al sur de El Cairo)”, explica Tohamy.

De vuelta a orillas del Nilo, Sabre señala que más allá de los ingresos, la empresa se ha convertido en una fuente de satisfacción personal. «Estoy feliz porque a mi hijo de seis años le encanta este proyecto y viene conmigo y me dice que está orgulloso de lo que estoy haciendo».

Um Dunia corta y mezcla bolsas de plástico para obtener diferentes productos.
Um Dunia corta y mezcla bolsas de plástico para obtener diferentes productos. Javier Jennings Moso

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