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Vídeo: Las luciérnagas marinas hacen fuegos artificiales submarinos en busca de pareja

En 2017, dos biólogos evolutivos haciendo snorkel en la costa de Panamá hicieron un descubrimiento sorprendente.

Caía la noche sobre las aguas poco profundas de Bocas del Toro cuando James Morin, profesor emérito de la Universidad de Cornell, enfocó su linterna submarina bajo el fondo marino.

Como respuesta, cientos de diminutas luces azules cobraron vida y se agitaron en las olas.

«Ambos estábamos asombrados maldiciendo a nuestros snorkels», dijo Todd Oakley, profesor de la Universidad de California en Santa Bárbara.

En un artículo publicado el miércoles en Proceedings of the Royal Society B, los científicos detallaron los rituales de cortejo de una nueva especie de «luciérnaga marina», un pequeño crustáceo no más grande que un grano de arena que realiza una espectacular exhibición submarina escupiendo moco brillante. . .

Pero estos no son simples destellos. Al igual que las exhibiciones grupales sincrónicas de luciérnagas en tierra, el espectáculo de luces de las luciérnagas marinas es una danza cuidadosamente coreografiada en sintonía con los ritmos del cielo nocturno.

«Es un espectáculo de fuegos artificiales submarinos: el mejor 4 de julio que jamás hayas visto», dijo Nikolai Hensley, becario postdoctoral en Cornell que estudia el comportamiento animal y dirigió el nuevo estudio.

Las criaturas detrás del extraño espectáculo de luces panameño se llaman ostrácodos. Dr. Hensley compara los crustáceos diminutos con las semillas de sésamo y los globos oculares. Bajo el microscopio se puede distinguir el cuerpo de un ostrácodo, parecido a un camarón, encerrado en un caparazón transparente.

Un órgano peculiar llamado «labio superior» hace que muchos ostrácodos sean bioluminiscentes. El labio superior almacena dos sustancias químicas que, cuando se combinan, producen una explosión azul brillante.

«Es literalmente como un bigote de manillar con luz brillante sobre su boca», dijo el Dr. dijo Hensley.

Los ostrácodos de todo el mundo utilizan sus mocos brillantes para muchos propósitos, como organizar exhibiciones de cortejo u obligar a los depredadores a escupir (aparentemente el moco sabe muy mal). Pero la Dra. El Dr. Oakley también descubrió que la luz de las luciérnagas marinas estaba «con esteroides» durante la noche cuando eran observadas y se coordinaban de una manera que otras especies no veían. Dijo Morín.

El equipo estudió esta enigmática población de luciérnagas marinas, que llevan el nombre temporal «EGD» («para entrenar a las que bajan por el césped»), y la convencieron para que proporcionaran bises del espectáculo de luces en cautiverio. Ahora, los investigadores creen haber reconstruido los pasos individuales de la danza de cortejo de EGD.

El amor comienza en el crepúsculo náutico: cuando el sol se ha puesto y la luna aún no ha salido, la única competencia para las luciérnagas marinas es la luz de las estrellas. Cada macho sube por el césped y luego desciende en una curva cerrada y en forma de sacacorchos, estornudando de cuatro a ocho glóbulos a medida que avanza. Como un collar de luces navideñas o un collar de perlas brillantes, los resultados son sorprendentes, coincidieron los científicos.

Los hombres con EGD son muy sugestionables, encontró el equipo. El primer macho que produce mocos brillantes desencadena una reacción en cadena, y sus vecinos hacen lo mismo, lo que da como resultado ondas de luz. Cuanto más lejos está una luciérnaga marina de su rival más cercano, más mocos produce; tal vez es más probable que corteje a las hembras si sus rivales están al alcance de su mano.

Aunque la bioluminiscencia es común en el océano, este tipo de exhibición grupal coordinada es fascinante para una criatura del tamaño de un sésamo, dijo Edith Wider, experta en bioluminiscencia y directora ejecutiva de la Asociación de Conservación e Investigación Oceánica, no afiliada. Junto con el aprendizaje.

Dr. El estudio del Dr. Hensley Widder elogió. Aunque el último ancestro común de las dos especies vivió hace unos 500 millones de años, dijo, el fenómeno es un ejemplo sorprendente de evolución convergente, ya que las luciérnagas acuáticas y terrestres desarrollaron exhibiciones similares por separado.

En cierto modo, el espectáculo de luces de EGD es más complicado que el de sus primos alados, el Dr. Más ancho añadido. . Es como un mapa codificado y brillante: las hembras de la especie saben cómo «leer» la pantalla para encontrar a sus pretendientes mocosos, mientras los depredadores les siguen el rastro.

El Dr. dijo que no pudo evitar maravillarse de cómo se realizaba esta increíble danza sin ser observada, pero tan cerca de la civilización. dijo Hensley. En los lechos de pastos marinos de Bocas del Toro donde se encontró esta especie, se pueden escuchar los graves retumbantes de las discotecas en alta mar mientras los ostrácodos forman constelaciones submarinas con la esperanza de encontrar el amor.

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